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Après 159 ans, on pense qu’un Archéoptéryx a perdu la première plume fossile jamais trouvée

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Combien une seule plume peut-elle révéler – surtout si cette plume est un fossile qui a dérivé vers le sol pendant l’ère jurassique?

Archaeopteryx est le plus ancien oiseau connu dont on pense qu’il ressemblait principalement à un oiseau avec quelques caractéristiques dinosaures. Lorsqu’une plume fossilisée a été mise au jour pour la première fois près de Berlin il y a 159 ans, cela a déclenché un débat sur la question de savoir si elle avait vraiment été mue par l’Archéoptéryx éteint ou par une espèce de dinosaure à plumes encore inconnue. Maintenant qu’une équipe de paléontologues de l’Université de Floride du Sud a analysé la plume, ses attributs ont montré qu’elle provenait plus probablement d’un Archéoptéryx que de toute autre créature.

Alors pourquoi y a-t-il eu un argument continu au sujet de cette plume particulière depuis si longtemps?

« Tout se résume au fait qu’il s’agit d’une plume isolée, dissociée d’un squelette (vraisemblablement une plume mue) », a déclaré Ryan Carney, qui a dirigé une étude récemment publiée dans Scientific Reports, à SYFY WIRE. « De plus, jusqu’à présent, personne n’avait compilé toutes les preuves disponibles et abordé systématiquement cette question, y compris des preuves négligées critiques telles que le fait que la plume isolée a été trouvée sur le même site fossile que quatre squelettes d’Archaeopteryx. »

Ce qui a rendu cela encore plus déroutant, c’est qu’il n’y a aucune caractéristique distinctive entre cette plume et une plume d’un oiseau existant. Il n’y a même pas de différence entre cela et la plume d’un dinosaure. Outre le fait qu’il a été trouvé là où quatre spécimens d’Archaeopteryx ont été fossilisés, Carney et son équipe ont pu comprendre que ce qu’ils regardaient était une plume secrète primaire. Ces plumes recouvrent les plumes de vol et contournent l’aile pour la rendre plus aérodynamique. Les couvertures des ailes primaires ou supérieures sont visibles lorsqu’un oiseau est debout. Les tectrices primaires se chevauchent et forment les deux couches supérieures près de la partie supérieure de l’aile.

Carte des squelettes d’archaeopteryx trouvés à proximité. La plume a été trouvée dans la même zone. Crédit : Ryan Carney

 » Même hypothétiquement, si un nouveau dinosaure avec le même type de plume avancée était découvert dans cet ancien archipel, ces spécimens d’Archaeopteryx seraient toujours plus abondants et plus proches de la plume isolée « , a déclaré Carney.

Il a également été révélé que la plume était tombée de l’aile gauche. Cela est devenu évident lorsque l’équipe a examiné de plus près le modèle de chevauchement entre de minuscules structures appelées barbicelles et barbules. Les plumes ont des barbes, qui sont comme des mini plumes avec leurs propres tiges. Ce sont essentiellement des plumes dans les plumes. Tant qu’un oiseau effectue correctement le lissage, ces crochets (barbicelles) à peine visibles et ces structures lisses (barbules) sont alignés et réalignés pour garder la plume lisse. Les barbicelles d’un côté de ces barbes se connectent avec des barbules de l’autre pour rendre une plume aérodynamique.

La couleur de cette plume a également été déterminée comme étant un noir mat, par opposition à l’irisation changeante de couleur que vous pouvez voir sur certains types d’oiseaux. Cela contredit une étude antérieure qui supposait que la plume était noire et blanche. Bien que l’analyse ait révélé que la pointe de la plume était probablement d’un noir plus foncé que le reste, l’observation de ses mélanosomes par l’équipe a suggéré que la plume était encore entièrement noire.

« Tout d’abord, nous avons utilisé un type spécialisé de microscope électronique à balayage pour imager les mélanosomes », a déclaré Carney à propos du processus. « Ensuite, nous avons mesuré la taille et la forme des mélanosomes et les avons comparés statistiquement à une grande base de données de mesures et de couleurs de mélanosomes d’oiseaux modernes. Cela a donné un résultat de noir mat, avec une probabilité de 90%. »

Bien que Carney ait souligné que nous ne pouvons jamais vraiment connaître l’origine et la couleur exactes de cette plume, il y a plus de chances qu’elle provienne d’un Archéoptéryx qu’autre chose. Cela pourrait faire en sorte que la façon dont vous voyez les oiseaux remonte à 150 millions d’années.

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